Gunnar Wenehult.
Foto: Svenska kyrkan i Melbourne

Kyrkan i Melbourne är ett andligt hem

Gunnar Wenehult har arbetat en stor del av sitt liv i utlandskyrkans tjänst. Idag är han anställd som assistent i Svenska kyrkan i Melbourne. Hans arbete innebär många möten och samtal om allt från svår hemlängtan, borttappade pass till fysiskt våld i hemmet. 

Församlingen i Melbourne har cirka 700 medlemmar och lockar folk i alla åldrar. Med ett kontrakt som täcker hela Australien, Nya Zeeland och Oceanien är det kanske världens största till ytan. Genom åren har församlingen blivit ett andligt och socialt hem för många skandinaver.

– Många söker upp kyrkan när det har gått lite snett och saker inte blivit som de tänkt sig. Det kan till exempel vara au pairer som har problem med en familj och inte har någon annanstans att vända sig. De är så långt hemifrån de kan komma och hemlängtan och ensamheten kan bli riktigt tung.

Från London till Singapore

Gunnar Wenehults första möte med utlandskyrkan var 1997, då han arbetade som aupair i London.

– Kyrkan blev som mitt andra hem. På den tiden fanns ju inte sociala medier och andra digitala plattformar där man kunde knyta kontakter. Därför blev kyrkan en viktig fysisk mötesplats där jag träffade många nya vänner.

Så småningom fick han en assistenttjänst i församlingen i London, där han blev kvar i tre år. Några år senare lockades han ut i tjänst igen, denna gång till Svenska kyrkan i Singapore.

– Jag trivdes jättebra. Singapore var en exotisk plats med ett härligt klimat. Församlingen bestod till mestadels av unga personer på tillfälliga kontrakt och deras medföljande.

Drömmen om Australien slog in

Efter några år var Gunnar redo för nya äventyr. När han under en av utlandskyrkans konferenser fick höra av dåvarande kyrkoherden i Melbourne att de sökte en assistent med pedagogisk inriktning blev han genast intresserad.

– Jag hade alltid drömt om att få resa till Australien. Plötsligt dök nu chansen upp. Jag fick tjänsten och ett kontrakt på två år. Nu, ett antal år senare, är jag kvar och har gift mig och bildat familj här.

Svenska kyrkan har funnits på plats i Australien ända sedan 1900-talets början. Till en början som en renodlad sjömanskyrka för de sjömän som besökte hamnstäderna i Australien.

Idag ligger kyrkans lokaler i förorten Toorak, cirka åtta kilometer från centrum, i en historisk byggnad som fungerade som guvernörsresidens under en period på slutet av 1800-talet. Det är lätt att ta sig dit med spårvagn eller pendeltåg och det finns en stor härlig trädgård.

Kyrkan ett andra hem

Kyrkans besökare är både svenskar som bor i Melbourne permanent eller tillfälligt samt backpackers, turister eller andra på genomresa. Flest besökare har församlingen under det australiensiska sommarhalvåret.

– För många blir kyrkan verkligen som ett andra hem, inte minst för att Australien ligger så lång bort från Sverige. Många har lagt ned mycket pengar på sin resa och sett fram emot ett stort äventyr. När det inte blir som de tänkt är det inte så lätt att bara åka hem.

Varierande arbetsuppgifter

Gunnar Wenehults arbetsuppgifter är varierande och har utvecklats under åren. Utöver att ansvara för en gudstjänst i månaden, är han kommunikationsansvarig och sköter sociala medier, hemsidan, nyhetsbrev, kyrkans mail och medlemstidning. Dessutom ägnar han sig åt praktiskt vaktmästararbete, som underhåll, trädgårdsskötsel, poolskötsel och logistik.

Men framförallt har han som pedagog ansvar för barngruppen Lille Skutt, en slags öppen förskola för svenska barn. Många som kommer dit lever i en familjekonstellation där den ena parten är svensk och den andra australisk.

– De söker sig till kyrkan för att få träffa andra i liknande situation och för att barnet skall få möjlighet att träffa andra barn som har svenska som sitt första- eller andraspråk. Denna mötesplats är lika viktig för förälder som för barn.

Tufft för många mammor

Eftersom föräldraledigheten är begränsad i Australien och förskolan dyr, väljer många att stanna hemma med sina barn istället. Oftast blir det mamman, eftersom kvinnor generellt har lägre lön.

– Trots att Australien är ett välmående västerländskt land så är kulturkrocken stor. De konservativa könsrollerna blir särskilt tydliga när man bildar familj. Många mammor har det tufft i sin nya situation som hemmafru och mamma. Det är inte helt ovanligt med mental ohälsa och depression. Det har även förekommit fysiskt våld i hemmet.

Möten med kyrko-ovana

Trots att han träffar på många svåra livsöden, är det ändå just mötena med alla människor Gunnar Wenehult uppskattar mest med sitt jobb. Fysiskt sker de oftast i kyrkans butik och café, men även under sjukhusbesök och hembesök.

– Jag ser ju hur uppskattad kyrkan är hos våra besökare. Det mest positiva är att vi möter personer som kanske aldrig annars hade satt sin fot i kyrkan annars. De får en väldigt fin bild av kyrkan och dess arbete, vilket jag är övertygad om att de tar med sig hem till Sverige.

Julbasaren grunden för församlingens ekonomi

Årets stora höjdpunkt i församlingen är den årliga basaren, eller julmarknaden, som även ligger till grund för hela församlingens ekonomi. Till den kommer det mellan 12 000 till 15 000 besökare, vilket gör att det krävs 400 volontärer som hjälper till med allt ifrån barnhörnan med ansiktsmålning, hoppborg, minizoo, försäljning, lotteriförsäljning, renhållning, diskplock, underhållning.

Till basaren beställer kyrkan in mat, godis, julpynt, textilier, glas, ljus från Sverige och i den stora trädgården hyrs tältplatser ut till skandinaviska företag som får sälja sina produkter. Förra årets omsättning var nästan 2,5 miljoner kronor.

December månad rymmer även andra aktiviteter, som julavslutningar, julkonserter, Luciafirande, jullunch för äldre, julgudstjänster, norskt och danskt julfirande som den svenska församlingen assisterar med. Lucia är så välbesökt att församlingen får hyra in sig i grannkyrkan för att få plats.

På julafton arrangeras ett stort firande som främst lockar unga svenskar som inte har någon familj att fira med.

– Men även familjer som vill fira en svensk jul på julafton kommer, för att sedan fira en australisk jul på juldagen.

Volontärerna upprätthåller arbetet

En viktig grund för församlingens verksamhet är de frivilliga. De hjälper inte bara till vid stora evenemang som basaren, utan även vid gudstjänster, musikevenemang, café- och butiksverksamheten samt hem- och sjukbesöken.

– Utan dem skulle det inte fungera. Att vara volontär är också ett bra sätt att lära känna andra. Dessutom kan församlingen erbjuda tjänst som långtidsvolontär mot fritt boende på kyrkan, vilket är mycket populärt.

Utegångsförbud och stängda skolor 

När coronaviruset svepte över världen stängdes Melbourne ned tidigt. Kyrkor ansågs vara en samlingsplats för riskgrupper och fick stänga omedelbart. Restriktionerna, som bland annat innebar att max tio personer fick delta vid förrättningar, vände upp och ned på kyrkans verksamhet.

När artikeln skrivs råder utegångsförbud mellan 20:00 och 05:00. Endast apotek, post, bank och mataffärer får vara öppna och invånarna får endast lämna hemmet för att handla det mest nödvändiga och motionera under en timme. Munskydd ska användas av alla som lämnar sina hem och skolorna är stängda.

ensamhet och depression i pandemins spår

Gunnar Wenehult säger att många församlingsbor har påverkats av situationen. Ingen får lämna delstaten Victoria eller Melbourne. Många barnfamiljer bor på trånga ytor och kan inte träffa andra eller röra sig i samhället. En del egenföretagare har tvingas stänga ned sin verksamhet.

– Många i vår församling upplever ensamhet just nu. Allt detta leder nog till många depressioner eftersom detta har hållit på under en längre tid nu och kommer fortsätta. Det sätt vi kan finnas tillhand på är via telefon, mail och andra digitala plattformar men det är inte samma sak som att träffas rent fysiskt.

Digitala gudstjänster välbesökta

Precis som på andra håll i världen har församlingen fått arbeta mer digitalt, framförallt med gudstjänster men även med barnverksamhet, bokklubbar och annan verksamhet. De filmade gudstjänsterna har dock varit välbesökta, med över 1000 besökare och 10 procent av dem som ser hela gudstjänsten.

– Att predika in i en kamera utan en församling är nytt för oss. Men det faktum att det ändå blir mellan 100-150 personer som följer hela gudstjänsten har fått oss att inse att vi kanske ska fortsätta med inspelade gudstjänster när samhället väl öppnar upp, även om det kanske inte blir varje söndag.

 

Fakta om Svenska kyrkan i Melbourne

  • Församlingen har cirka 700 medlemmar. I Melbourne bor cirka 2000 svenskar permanent. Därutöver tillkommer studenter, aupairer, backpackers och turister.
  • Församlingen har ett nära samarbete med Svenska skolan i Melbourne, som bland annat lånar kyrkans lokaler för sin undervisning under helger.
  • Församlingen har för närvarande två anställda från Sverige: Gunnar Wenehult och kyrkoherden Katja Lin. Vidare har församlingen en husmor, ekonom och lokalvårdare som är lokalt anställda på deltid av Melbourneförsamlingen.
  • De anställda från Sverige har samma förutsättningar som en anställd i Sverige, med kollektivavtal med bestämda arbetstider och semesterdagar enligt svenska rättigheter.
  • Utlandskyrkan har redan sedan tidigare en ansträngd ekonomi. Coronapandemin har gjort att många församlingar har fått det särskilt tufft ekonomiskt, eftersom en stor del av deras inkomster kommer från förrättningar (vigslar). Melbourneförsamlingens ekonomi är än så länge stabil men allt beror på hur länge pandemin håller i sig. 

Melbourneförsamlingens verksamheter

Församlingen i Melbourne har en mängd olika verksamheter för olika åldrar. Det är bland annat andakter, föredrag, öppen förskola, café, ungdomsträff, bokklubb, körer, bönegrupper och bibelgrupper samt träffar för konfirmander.

Inspelning av gudstjänst i trädgården.
Gunnar Wenehult spelar in en utomshusgudstjänst i trädgården med kyrkoherde Katja Lin. Foto: Svenska kyrkan i Melbourne